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Who are "Clients"? (And Why it Matters)
Canadian Bar Review. Volume 84, Number 3 (2005), p. 374-398.
  • Allan C. Hutchinson, Osgoode Hall Law School of York University
Document Type
Publication Date
Although the lawyer-client relationship is fundamental to the lawyer’s ethical and legal role, there has been little close attention paid to defining exactly who “clients” are. This article explores the shifting and multi-dimensional nature of the lawyer-client relationship. Consistent with the aspirational and pragmatic function of law and practice that underlies legal ethics and professional responsibility, the article argues there is no ideal taxonomy for categorizing “clients” and the obligations owed them. The identity of a client is neither fast nor fixed, and lawyers are subject to a spectrum of differing ethical duties and legal obligations that can vary in weight and effect with the context. The article explores the general duties and obligations lawyers have to members of society, notwithstanding any client-based relationship with an individual; identifies the circumstances in which people become "current clients" and the special legal and moral obligations that come into play; discusses the duties and obligations that continue when, and if, clients cease to have a formal and/or continuing relationship with their lawyers; and examines the particular complexities involved when lawyers deal with groups or organisations.
French Abstract
Bien que la relation avocat-client soit au centre du rôle éthique et juridique d’un avocat, très peu d’attention à la définition exacte d’un « client » a été apportée. Cet article explore la nature changeante et multidimensionnelle de la relation avocat-client. En accord avec les aspirations et les fonctions pragmatiques du droit et de la pratique, qui sous-tendent la déontologie juridique et la responsabilité professionnelle, l’article maintient qu’il n’existe pas de taxonomie idéale pour catégoriser les « clients » et les responsabilités de leur avocat envers eux. L’identité d’un client n’est pas un concept rigide ou définitif et les avocats doivent jongler avec une multitude de responsabilités juridiques et de devoirs éthiques concurrents dont le poids et l’incidence varient selon le contexte. L’article explore les responsabilités et les obligations générales d’un avocat envers les citoyens, indépendamment de la relation avocat-client qu’il entretient avec une personne en particulier, dégage les circonstances dans lesquelles une personne devient un « client actuel » ainsi que les obligations légales et morales qui interviennent, commente les responsabilités et les obligations qui sont maintenues envers le client lorsque cesse la relation officielle ou continue avec l’avocat et examine la complexité particulière des interactions de l’avocat avec les groupes et les organisations.
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Citation Information
Hutchinson, Allan C. "Who are "Clients"? (And Why it Matters)." Canadian Bar Review 84.3 (2005): 374-398.