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Article
Daydream Believing: Visionary Formalism and the Constitution
Ottawa Law Review. Volume 22, Number 2 (1990), p. 365-385.
  • Allan C. Hutchinson, Osgoode Hall Law School of York University
  • Andrew Petter
Document Type
Article
Publication Date
1-1-1990
Abstract

The failure of traditional strands of legal formalism to provide a satisfactory account of law's relation to material conditions, and its distinction from political practice, has given rise to a new variant of formalist theory: visionary formalism. In this essay, the authors examine visionary formalism through the work of one of its leading exponents, William E. Conklin. They contend that, far from rescuing legal formalism, the visionary account of constitutional adjudication put forward in Conklin's recent treatise, Images of the Constitution, exposes formalism for what it is: an effort to romanticize and legitimize a peculiarly regressive mode of political practice. In the final sections of the essay, the authors provide their own account of the connections among law, politics and material conditions. They conclude that only a "constitutive legal theory", embracing a critical understanding of the political nature and historical contingency of legal structures, offers any real hope of harnessing law as a progressive social instrument.

French Abstract
L’insuccès des courants traditionnels du formalisme juridique à expliquer de façon satisfaisante les rapports du droit avec les conditions matérielles et ses distinctions avec la pratique politique a donné naissance à une nouvelle variante de la théorie formaliste: le formalisme visionnaire. Dans cet essai, les auteurs examinent le formalisme visionnaire en analysant le travail d'un de ses principaux représentants, William E. Conklin. Ils maintiennent que, loin de sauver le formalisme juridique, l'explication visionnaire des décisions constitutionnelles des tribunaux avancée dans le récent traité de Conklin, Images of the Constitution, révèle ce que le formalisme est véritablement: une démarche visant à romantiser et légitimer un mode de pratique politique particulièrement rétrograde. A la fin de leur essai, les auteurs donnent leur propre explication des rapports entre le droit, la politique et les conditions matérielles. Ils concluent que seulement une « théorie constitutive du droit », comprenant une vision critique de la nature politique et de la contingence historique des structures juridiques, permet d'espérer que le droit soit utilisé comme instrument de progrès social.
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Citation Information
Hutchinson, Allan C., and Andrew Petter. "Daydream Believing: Visionary Formalism and the Constitution." Ottawa Law Review 22.2 (1990): 365-385.